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Avances prometedores en la obtención de células madre

Las células madre, con su capacidad de convertirse en cualquier otra célula de nuestro cuerpo, son uno de los campos de investigación más prometedores de los últimos años, aunque también uno de los que más polémica han generado a su alrededor.

Colonia de células madre embrionarias humanas
Colonia de células madre embrionarias humanas

Por un lado, prácticamente nadie pone en duda el que el poder disponer algún día de un suministro bajo demanda de cualquier tejido de nuestro cuerpo, incluso adaptado genéticamente al del receptor, podría abrir el paso a tratamientos médicos que hace unos años sonaban directamente a ciencia ficción y a otros que quizás por ahora ni seamos capaces de imaginar.

Y es que de hecho ya ha habido resultados positivos, aunque por ahora sólo a nivel experimental, incluso a la hora de crear órganos, como por ejemplo con los corazones de rata creados en la Universidad de Minnesota.

Corazón de rata reconstruido
Corazón de rata reconstruido en la Universidad de Minnesota

Pero el otro lado de la moneda es que la forma más fácil de conseguir estas células madre es, al menos hasta ahora, hacerlo de embriones, donde son muy abundantes, lo que para muchas personas supone un problema, ya que supone la destrucción de estos embriones, aunque en este campo también ha habido avances que indican que se puede extraer una de estas células de un embrión de ocho semanas sin que este sufra ningún problema en su desarrollo y obtener un cultivo de células madre a partir de esta célula extraída.

En cualquier caso, y para evitar el problema de tener que manipular embriones de ninguna manera, se está trabajando duramente en formas de obtener células madre de otras fuentes, y una de las más prometedoras es la «reprogramación» de células de piel para convertirlas en células madre, un proceso que se anunció en junio de 2007.

Lo que sucede es que además de comprobar que efectivamente estas células reprogramadas se comportan a todos los efectos como células madre este procedimiento tiene el problema de que esta reprogramación se hace mediante unos virus que se usan para modificar genéticamente estas células, y hay ciertas dudas de que esto no pueda ser problemático para los hipotéticos receptores.

En este sentido, un equipo de Canadá y el Reino Unido acaba de publicar en Virus-free pluripotency for human cells los resultados de un trabajo que han hecho con células de piel de ratón y humanas a las que ha conseguido revertir a un estado similar al embrionario utilizando una secuencia de ADN que las reprograma y que luego han conseguido volver a extraer, en el caso de las de ratón, con una enzima.

De nuevo falta comprobar si las células obtenidas son 100% utilizables como células madre y todavía está por determinar si es posible extraer el ADN reprogramador de las células humanas sin dañarlas ni afectar a su funcionamiento futuro, pero desde luego parece un paso muy importante en este campo.

(Vía BBC News.)