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¿Veremos dos lunas el 27 de agosto? (pues como cada año… va a ser que no)

Luis nos envió un correo encadenado en inglés que recibió hace poco, avisándole de lo siguiente (traduzco):

¡Dos lunas el 27 de agosto! – Es la fecha que todo el mundo ha estado esperando. El planeta Marte será el más brillante en el cielo a partir de Agosto. Se verá tan grande como la luna llena a simple vista. Esto culminará el 27 de agosto a las 00.30 cuando Marte se encontrará a 34,65 millones de millas de la Tierra. Será tan brillante que parecerá que la tierra tiene dos lunas. La próxima vez que sucederá esto será en 2287. Comparte esto con todos tus amigos porque nadie que esté vivo hoy en día lo podrá ver nunca jamás.

La última frase estilo «promoción de la viralidad» debería ser suficiente para tirarlo directamente a la basura como correo encadenado falso, pero una comprobación rápida no viene mal. Aquí ya lo comentamos de nuevo el año pasado y lo conocemos como Aproximación de Marte a la Tierra: la leyenda urbana de cada agosto.

La forma de comprobarlo podría ser esta: el sentido común dice que muchísimo debería aproximarse Marte para verse tan grande como la luna, y una simulación con cualquier planetario preciso como Stellarium no muestra nada inusual ese día. De hecho en algunas zonas del globo ni siquiera se verá la luna porque tendrán un eclipse lunar total ese día. Buscando en Internet sobre leyendas urbanas y correos encadenados es fácil poner Mars en el buscador de Snopes.com y llegar a Mars Spectacular, un artículo dedicado al tema. Allí se explica que el mensaje es todo un ejemplo de información medio verdadera, medio falsa, que una vez fue «medio cierta» pero continúa años después circulando como si tal cosa.

La órbita de Marte se aproximó bastante en 2003 situándose a sólo 56 millones de kilómetros de la Tierra, momento en que podía verse unas 6 veces más grande y 85 veces más brillante de lo normal. Pero, aun así, como cualquier pudo comprobar en persona, seguía siendo un pequeño punto de luz visible al ojo desnudo y tanto Venus como la Luna eran ciertamente más brillantes. Al parecer una línea perdida en el mensaje encadenado original que circuló hace cuatro años llevaron a una confusión respecto a lo de que «Marte se vería tan grande como la Luna». El original venía a decir que eso sólo sería cierto para quien mirara Marte con un telescopio de 75 aumentos. Normalmente Marte se aproxima bastante a la Tierra cada 15 ó 17 años, y algo menos cada pocos años. En 2005 hubo otra aproximación interesante (lo que propició buenas fotos) y la siguiente será en Diciembre de 2007. En el año 2287 será cuando se repita una aproximación tan cercana como la de 2003 (pero seguirá sin verse tan grande como la Luna, en cualquier caso).

Cada agosto el mismo mensaje circula y circula confundiendo a la gente. Recordemos al respecto las sabias palabras de Alan MacRobert, redactor jefe de la revista Sky & Telescope:

La cadena de correos electrónicos sobre Marte revive en cada mes de agosto. Lo veo como algo bueno, y no como algo malo. Es una inmunización. Si uno se muestra como un tonto al enviarla a los amigos y a los familiares, será menos probable que les envíe la siguiente cadena que reciba, que puede no ser tan inofensiva.